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sábado, 4 de octubre de 2014

Salvadoran community progress in DC, VA and MD

Taken from Tiempo Latino
Una Publicación de The Washington Post

Henry Bonilla (izq.) presidente de The Salvadoran American Chamber of Commerce premia al empresario Armando Mejía en una gala en 2013. Al centro, el empresario de la industria de la tecnología Charles Vela.  Foto de El Tiempo Latino 

DC area Salvadorans, once stuck in menial jobs, now becoming business owners

The region's Salvadoran community

By Pamela Constable-The Washington Post

Thirty years ago, Armando Mejia fled war-torn El Salvador and sneaked into the United States. He was 17, with a sixth-grade education and two dollars in his pocket. For the next two decades, he toiled in the kitchens of Washington-area restaurants, working his way up from dishwasher to chef.

Today Mejia, 49, owns three upscale Tex-Mex bistros in Northern Virginia, and a fourth in the District. A shrewd and genial host, he serves perfect frozen margaritas and supports local school sports. A fastidious boss, he insists that the bathrooms be cleaned three times a day. The strategy has won him a loyal and diverse customer base far from his roots.

“Why do I like it here? Because it’s got the old ‘Cheers’ atmosphere,” said Mary Stites, an administrator at NASA who was chatting with a friend at the glittering bar in Mejia’s El Tio cafe in Gainesville, Va., one recent afternoon. “Armando treats everyone like family,” she said.  “And there are no sticky counters.”

In the four decades since a handful of refugees began a chain of illegal migration from El Salvador to Washington, the region’s Salvadoran community has swelled to more than 300,000.

Most entered the United States without authorization and stayed. Many are still undocumented, which has confined them to menial or informal work in construction, food industry or personal service.

But as the area’s largest immigrant community has evolved, so have its ambitions. An increasing number of Salvadorans have moved up from worker to boss. No longer dependent on the whims of crew chiefs and bus schedules, they are meeting payrolls and giving orders.

Since it was established in 2001 with 35 members and an office in Alexandria, Va., the Salvadoran American Chamber of Commerce has grown to more than 400 members, with headquarters two blocks from the White House. According to its officials, Salvadoran Americans own more than 4,000 businesses in the metropolitan region.

“We Salvadorans are very enterprising. We can pick up a rock, paint it and sell it,” said Elmer Arias, 50, a former chamber president, who recently retired from the restaurant business and devotes his time to development projects in El Salvador.

Most Salvadoran firms in the area are modest, family-run businesses in traditional immigrant niches such as construction and cleaning, or ethnic shops and eateries that cater to Hispanics. Many Salvadorans without legal status run small informal operations out of a couple of vans, working as nannies, package couriers and building remodelers.

But as a growing number become U.S. residents and citizens, mostly through the sponsorship of an employer or relative, Salvadorans are gaining access to bank loans, operating permits and the holy grail of immigrant business aspirations: government contracts.

Legal status also enables them to compete with older Hispanic groups, such as Puerto Ricans and Cubans, who mostly arrived by legal means and once dominated Hispanic businesses in the region.

A few local Salvadorans have reached the business stratosphere. Jose Barahona, 70, built a large office-cleaning company in Annandale and then made a fortune by opening franchises of the fast-food chain Pollo Campero. Charles Vela, a research engineer in Potomac, Md., came to the United States with an advanced education and founded a firm called Afilon that develops high-tech systems for federal agencies.

Still, they remain exceptions.

According to the Pew Research Center in the District, Salvadorans nationwide have a median income level of $20,000, about the same as Hispanics overall, but 23 percent live below the poverty level and only 7 percent of those older than 24 have a college degree. Sixty percent are foreign born, the highest of any Hispanic group.

Mark Lopez, a Pew official, said there are no economic statistics on Salvadorans in the D.C. area, but since they constitute the country’s second-largest Salvadoran community after Los Angeles, the national figures accurately reflect their status.

Henry Bonilla, the chamber president, said even the most driven Salvadorans continue to face daunting obstacles, including difficulties with English, lack of access to capital and prejudice against Hispanics. Even hard workers, he said, may not adapt to the responsibilities and tough choices of running a competitive business.

“There are a lot of people with excellent résumés, but sometimes our looks and names still hurt us,” Bonilla said. Part of the chamber’s role, he said, is to help members navigate the ropes and overcome the “negative public perceptions” of Salvadorans as gang members and social burdens.

Bonilla, 40, fled El Salvador at age 14. He got his first break while working at a Wendy’s restaurant. The firm gave him management training and helped pay his tuition at Strayer University. In 1995, he opened an office cleaning company, then expanded to applying for small business loans and government contracts. In the process, though, he became a different man.

“People think I had it easy, but it took 28 years of hard work,” Bonilla said. “For years I kept my phone by the bed and answered calls from clients at 2 a.m. You have to make sacrifices and be tough,” be added. “Family is important, but you can’t afford to be preferential. You have to hire the best-qualified person.”

Yet many successful Salvadorans said they initially relied on relatives or fellow refugees for shelter, work contacts and moral support. Arias said one of his first jobs was washing dishes in a Georgetown restaurant with another Salvadoran named Jose Caceres. “We took turns washing and stacking. We kept each other going,” Arias said with a laugh. Caceres eventually became a prominent supermarket owner in Woodbridge, Va.

By the same token, many successful Salvadorans said they felt a duty to help those who came after them. Some business owners hired many low-skilled fellow immigrants or sponsored skilled workers for U.S. residency; others have provided social or legal services to those who find themselves in trouble.

Fidel Anival Castro, 33, a lawyer in Wheaton, Md., came to the United States as a 4-year-old. His father worked at three low-wage jobs, with little time for the family. Castro floundered in school and said he felt “like I didn’t belong.” But as a teenager, he found comfort at a Catholic church at which priests urged him to go to college and law school. Last week he opened his own law office, which has one desk, two chairs and is still without carpeting.

“I know what my clients have been through, so I don’t judge them. I try to help them find a way to climb out, like I did,” said Castro, who represents many Central Americans facing minor criminal or immigration charges. “I feel like I am doing God’s work.”

Mejia never did get past the sixth grade, but his outgoing personality, business instinct and close-knit family helped him build El Tio into a chain of lively bistros that specialize in Latino cuisine but cater to an ethnically and socially diverse clientele, from defense contractors to football fans.

Latinos mostly go out to celebrate birthdays and special occasions. Americans go out to dinner all the time,” Mejia said. Among his most popular draws are beer discounts during National Football League games and margarita specials on Thirsty Thursdays. His outlets employ 125 people and take in about $55,000 a month. In December, the Salvadoran chamber honored him as business owner of the year.

On Thursday night, the El Tio in Gainesville was packed and noisy with laughter, music and TV sports talk. Mejia never stopped smiling as he moved among the tables, checking on orders and greeting regulars. Customers of all descriptions declared that the spot was their favorite hangout.

“We don’t advertise, but we make everyone feel welcome. People come by word of mouth,” Mejia said. As he surveyed the convivial scene, he grew reflective. “I crossed the river with my backpack like everyone else, but I was always a dreamer,” he said. “If you work hard and stay honest, this is still the best country in the world to build your dreams.” 

martes, 19 de noviembre de 2013

Alcalde de WDC firma ley que permite obtener licencia a indocumentados

Agencias Noticiosas  

Vincent Gray, alcalde de Washington D.C.

Washington D.C. dará licencia de conducir a indocumentados

WASHINGTON -- El alcalde de la capital, Vincent Gray, firmó el lunes la ley que permitirá que inmigrantes indocumentados puedan obtener la licencia de conducción.

Está previsto que la medida entre en vigor el 1ro de mayo del 2014.
De este modo, el Departamento de Vehículos de Motor (DMV) de Washington D.C. tiene luz verde para comenzar el proceso que abrirá la posibilidad de que inmigrantes indocumentados puedan obtener su licencia de conducción.
La agencia emitirá dos tipos de licencias: la habitual que tiene validez como documento de identificación a nivel federal y otra marcada especialmente en la que se señala que el poseedor carece de permiso de residencia y que no puede ser utilizada “para propósitos federales”.
“Así como los republicanos en la Cámara de Representantes bloquean derechos civiles para los aspirantes a conseguir la ciudadanía, los líderes del Distrito desmontan barreras y ayudan a decenas de miles de residentes a llevar una vida más productiva”, afirmó Jaime Contreras, vicepresidente del 32BJ Sindicato Internacional de Empleados de Servicios.
Contreras agregó que “permitir a los inmigrantes conducir a sus hijos a la escuela, ir a la iglesia o al médico fortalecerá nuestra economía y nos mantendrá más seguros”.

Tras la firma por parte de Gray, el Distrito de Columbia, que engloba a la capital, se suma a la decena de estados donde los inmigrantes indocumentados ya pueden obtener un permiso para conducir: Nuevo México, Utah, Washington, Illinois, Nevada, Oregón, Maryland, Vermont, Colorado y Connecticut.

viernes, 4 de octubre de 2013


Agencias Noticiosas
WASHINGTON (AP) -- Tres días después del inicio del cierre parcial del gobierno, el presidente Barack Obama culpó al presidente de la Cámara, John Boehner, por mantener cerradas los organismos federales, mientras la enconada disputa presupuestaria se acercó a una confrontación aún más crítica sobre la deuda del país.

Obama canceló el jueves una gira por Asia a fin de quedarse en la capital mientras el Tesoro advertía del grave riesgo económico que acecha al país si el Congreso no eleva el límite de la deuda.

En respuesta a Obama, Boehner se quejó de que el presidente sigue adelante con la implementación de la nueva ley de salud. Y mientras el gobierno sólo opera a medias, el mercado de valores se desplomó a su nivel más bajo en caso un mes.

No cabe duda que el cierre tiene consecuencias. La Junta Nacional de Seguridad en el Transporte no envió investigadores a Tennessee para atender el mortal accidente de un autobús donde viajaba un grupo de fieles religiosos, con un saldo de 8 muertos y 14 heridos. 

El Departamento del Trabajo informó que no publicará el viernes el reporte de empleo de septiembre debido al cierre de labores.

El jueves por la noche, la Casa Blanca anunció que el presidente no realizará un breve viaje planeado a Indonesia y Brunei la próxima semana debido al cierre. El portavoz de la Casa Blanca Jay Carney dijo que el secretario de Estado John Kerry viajaría en representación de Obama.

Previamente, afuera del Capitolio, se escucharon disparos a media tarde, lo que paralizó un Congreso que de antemano estaba tenso, en una ciudad que se recupera de una balacera del 16 de septiembre registrada en el Astillero Naval.

Autoridades y testigos dijeron que una mujer trató de arremeter con su auto una barricada de la Casa Blanca, luego fue perseguida por la policía y terminó muerta a tiros por la policía frente a la sede del Congreso a más de una milla de distancia.

A pesar de la caldeada retórica política, han surgido algunas señales de una posible solución al cierre. Pero la situación se mantiene fluida.

Dos representantes republicanos dijeron que Boehner les expresó que podría permitir una votación sobre la reanudación de todas las operaciones federales, pero sólo si los legisladores republicanos le aseguraban que no atacaban por no afectar la ley de servicios médicos. Hasta el momento, los republicanos no se han mostrado dispuestos a ese compromiso. Los dos legisladores hablaron a condición de no ser identificados porque las conversaciones fueron privadas.

El cierre y la proximidad del tema del límite de la deuda estaban fusionándose en una sola confrontación, lo que hace aumentar el peligro para el presidente, el Congreso y la economía misma.

Obama y el Departamento del Tesoro dijeron que no aumentar el límite del endeudamiento, que se espera que toque su techo de 16,7 billones de dólares a mediados de octubre, pudiera precipitar una desaceleración económica peor que la Gran Recesión. Una mora en los pagos de la deuda pudiera congelar los mercados de crédito del país, provocar una fuerte baja en el valor del dólar y un aumento considerable de las tasas de interés en Estados Unidos, según el Departamento del Tesoro.

Por su parte, Obama reiteró firmemente su oposición a una negociación.

"No se puede exigir eso a cambio de mantener el gobierno funcionando", dijo.

El enfrentamiento en Washington por el cierre gubernamental se tornó más personal el jueves.

En un discurso en una empresa de construcción en un suburbio de Washington, Obama presentó a Boehner como cautivo de una pequeña banda de republicanos derechistas que reclaman concesiones a cambio de aprobar una ley de gastos a corto plazo para permitir que el gobierno reanude plenamente sus operaciones.

"Lo único que impide el regreso de la gente al trabajo, la reanudación de la investigación básica o la concesión de préstamos a agricultores y pequeños empresarios, lo único que impide que todo eso suceda ya, hoy, en los próximos cinco minutos, es que el presidente (de la cámara baja) John Boehner se niega a someter el proyecto a una votación por sí o por no porque no quiere enfurecer a los extremistas en su partido", afirmó Obama.

Los redactores de la AP en Charles Babington, Alan Fram, Nedra Pickler, Connie Cass, Andrew Taylor y Julie Pace contribuyeron a este despacho.

lunes, 12 de agosto de 2013

Aunque WDC está de vacaciones cabildeo intenso no descansa

Tomado de La Voz de América

Washington D.C. está vacío pero el debate sigue

El presidente Obama y varios miembros del Congreso coinciden en que Estados Unidos debe mantener una sólida capacidad de recolección de inteligencia

Por Michael Bowman

El presidente Barack Obama ha iniciado una semana de vacaciones, y el Congreso de EE.UU. y de la Corte Suprema están inactivos. Como resultado, Washington parece estar inusualmente tranquilo esta semana.

Sin embargo, se esperan grandes manifestaciones en varios estados en apoyo de la reforma migratoria, uno de los temas más debatidos en la actualidad.

Al arribar a sus vacaciones en Massachusetts, el presidente Obama, y la primera dama Michelle Obama, lo hicieron de un modo casual.

Mientras tanto, los miembros del Congreso están en sus lugares de origen, donde se enfrentan a una intensa presión sobre la reforma migratoria de una amplia gama de activistas.

Algunos exigen que la reforma se procese con la opción de acceder a la ciudadanía para los 11 millones de inmigrantes indocumentados.

"Aquí hay gente que sólo quieren vivir el sueño americano que otros disfrutan cada día, pero que algunos de nosotros no somos tan afortunados de poder tener", decía Miguel Porfirio uno de los manifestantes a favor de la reforma.

Otros en cambio le reclaman a los legisladores que el objetivo es detener la inmigración ilegal de una vez por todas. "Insistimos en que lo que queremos son fronteras seguras y sin amnistía (para los indocumentados)", dijo Terry Moench.

Un proyecto de ley aprobado por el Senado que proporciona la opción de llegar a obtener la ciudadanía se enfrenta a una oposición significativa en la Cámara de Representantes controlada por los republicanos.

Antes de salir de vacaciones, el presidente Obama instó a los legisladores a llegar a un consenso. "Les pido que cuando regresen hagan algo al respecto, presenten un proyecto de ley que tenga la oportunidad de ser  aprobado, en realidad. Nuestra economía sería $1.000 millones de veces más fuerte si aprobaramos una reforma migratoria", afirmó.

Programa de espionaje

Obama también prometió trabajar con el Congreso para hacer frente a los problemas sobre los programas de recolección de datos del gobierno federal que fueron expuestos por el prófugo Edward Snowden. "Es correcto hacer preguntas acerca de la vigilancia, especialmente cuando la tecnología está transformando todos los aspectos de nuestras vidas", dijo Obama.

Los legisladores de ambos partidos elaboraron propuestas de reforma de la NSA. El senador demócrata Mark Udall dijo que "mi proyecto de ley, que quiero impulsar tan rápido como sea posible, limitaría las formas en que la comunidad de inteligencia accede a los registros telefónicos del estadounidense promedio, estadounidenses inocentes", advirtió. “Esa es la forma de seguir adelante".

Pero el presidente y varios miembros del Congreso destacan que Estados Unidos debe mantener una sólida capacidad de recolección de inteligencia, como lo demuestra el alerta terrorista de la semana pasada, que provocó una alerta de viaje global y el cierre de numerosas misiones diplomáticas estadounidenses.

jueves, 21 de febrero de 2013

Inmunidad diplomática no debe confundirse con impunidad. Vergüenza nacional

Tomado de

Caso ejemplar para algunos diplomáticos que tienen afición por bebidas alcohólicas. No pongan en verguenza a su país. Comporténse como dignos representantes de sus pueblos.

El escándalo de una diplomática colombiana en Washington revela el bochornoso episodio de una funcionaria consular en la capital de EE. UU.

A pesar de su extraordinaria belleza muchas personas creen que Washington es una ciudad un tanto aburrida. Los jardines bien cuidados, las calles impecables y las conversaciones de lo más alto de la política mundial en las que se cuida cada palabra, conforman una rutina diaria un tanto monótona.
En este escenario apacible una colombiana es protagonista de un bochornoso espectáculo. Se trata de Angélica María Rico Sánchez, quien desde hace muy poco tiempo ocupa una alta posición diplomática en el exterior. En efecto, el 3 de diciembre pasado la canciller María Ángela Holguín firmó el decreto 2462 con la que la nombró como segundo secretario de relaciones exteriores adscrita al Consulado de Colombia en Washington.
Angélica, según fuentes políticas, ha sido cercana al Partido Verde, aunque no confirman que haya llegado a ese cargo por cuenta de esas relaciones. Pero, ¿qué fue lo que hizo? En la madrugada del sábado 15 de febrero, luego de salir de un sitio público de Washington, donde se había tomado alguna copa, cogió una taxi con destino al contiguo estado de Virginia, donde reside.

Poco después, cuando llegó a su destino, el taxista le indicó el precio del servicio. Angélica entró en cólera y se negó a pagar pues consideraba que la tarifa era excesivamente alta.
El conductor no dudó en llamar a la línea de emergencia 911 y muy pronto llegaron varios policías del condado. Los uniformados le pidieron a Angélica que pagara la carrera y esta habría respondido con insultos. “La cosa llegó a tal punto que los policías tuvieron que tirarla al suelo, esposarla, subirla a una patrulla y llevarla a una estación. Un superior de los agentes intentó calmarla, pero ella también lo trató mal”, le dijo a una fuente cercana al caso en Washington.
Hacia las dos de la madrugada y luego de conocer el estatus de Angélica, la policía optó por telefonear a varios diplomáticos de la embajada de Colombia en esa ciudad. Finalmente, lograron hablar con Alfonso Cuéllar, ministro consejero de esa misión diplomática. Cuéllar informó el tema a sus superiores y estos llamaron a Bogotá donde se pusieron al frente del asunto.
Mientras eso ocurría, la funcionaria continuaba en manos de la policía. Días más tarde, el Ministerio de Relaciones Exteriores abrió una indagación para establecer las presuntas responsabilidades disciplinarias. 
Al enterarse del hecho, periodistas de se comunicaron tanto en Washington como en Bogotá con personas próximas al caso, quienes confirmaron lo ocurrido. En Bogotá funcionarios de la Cancillería aseguraron que en efecto el episodio ocurrió y advirtieron que estaban recogiendo todas las versiones para tomar acciones serias frente al incidente.
Angélica María Rico es una abogada de 34 años de la Universidad Libre de Bogotá y durante años trabajó para el Partido Verde, en particular con el representante a la Cámara Alfonso Prada. 
En anteriores ocasiones su temperamento le ha jugado malas pasadas. Según algunos de sus compañeros, desde su arribo a Washington mostró un carácter difícil. Tanto, que en alguna ocasión tuvo una fuerte discusión con altos funcionarios de esa delegación.
El resultado de la investigación que se le ha iniciado se conocerá en los próximos días. El asunto no es de poca monta porque se trata de una diplomática colombiana comprometida en bochornosos episodios. El tema ha generado incomodidad entre sus compañeros en Washington.